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1.24 Pourquoi le peuple d’Israël a-t-il erré 40 ans dans le désert ?

Les événements majeurs de l’Ancien Testament

Les ancêtres de la nation qui fut par la suite appelée Israël étaient partis en Égypte à cause d’une famine. Ils furent ensuite oppressés et réduits en esclavage par le pharaon d’Égypte. Dieu choisit Moïse pour libérer son peuple et le mener à une meilleure vie dans une terre qu’il avait promis à leurs ancêtres des siècles plus tôt.

Le pharaon ne voulait pas laisser partir les hébreux, donc Dieu lui envoya des plaies. Alors le peuple fut autorisé à partir et ils voyagèrent à travers le désert. Après avoir désobéi à Dieu et enfreint ses commandements, les hébreux subirent 40 ans d’errance avant d’arriver à la Terre Promise.

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Lorsque Dieu eut libéré son peuple de l'esclavage, il fallut à Israël 40 ans pour atteindre la Terre promise, en punition pour sa désobéissance.

La Sagesse de l’Église

Comment Dieu se révèle-t-il dans l’Ancien Testament ?

Dans l’Ancien Testament, Dieu se manifeste comme celui qui a créé le monde par amour et reste fidèle aux hommes, même quand ceux-ci s’éloignent de lui dans le péché.

Dieu se révèle dans l’histoire : avec Noé il a conclu une Alliance pour le salut de tous les êtres vivants. Il a appelé ensuite Abraham pour faire de lui le père d’une multitude de nations (Gn 17,5) et bénir en lui tous les peuples de la terre (Gn 12,3). Le peuple d’Israël, issu d’Abraham, devint son bien particulier. À Moïse, il s’est présenté sous son Nom. Son Nom mystérieux יהוה, retranscrit la plupart du temps sous la forme de Yahvé, signifie « je suis celui qui est ». Il libère Israël de l’esclavage en Égypte, conclut pour lui une Alliance au Sinaï et lui donne la Loi par Moïse. Dieu ne cesse d’envoyer à son peuple des prophètes pour l’appeler à la conversion et au renouvellement de l’Alliance. Les prophètes annoncent que Dieu conclura une Alliance nouvelle et éternelle qui apportera un renouveau radical et le salut définitif. Cette Alliance sera offerte à toute l’humanité. [Youcat 8]

Voici ce que disent les papes

Quarante est le nombre d’années de voyage du peuple juif, d’Égypte à la Terre promise, un temps adapté pour faire l’expérience de la fidélité de Dieu. « Souviens-toi de tout le chemin que Yahvé ton Dieu t'a fait faire pendant 40 ans... Le vêtement que tu portais ne s'est pas usé et ton pied n'a pas enflé, au cours de ces 40 ans!» dit Moïse dans le Deutéronome à la fin de ces quarante ans de migration (Dt 8, 24). [Benoît XVI, Audience Générale du 22/02/2012]